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​新一代细胞疗法:星尘生物以转座子策略革新细胞治疗

作者:王婵 2020-08-19 08:00

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“据说我们身体里面的每一个原子都来自远古的星尘,那时它们怀着梦想相互碰撞和激励,逐渐形成了恒星和行星,最终形成了我们.....”这是TriArm Therapeutics(星尘生物)中文名的由来,一种将科学与文艺有机结合的特殊浪漫。


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星尘生物是新一代的细胞治疗公司,由Panacea Venture发起,并由首席执行官Dr. Jay Zhang和首席科学官Dr. Jim Lu于2018年底联合创建。Dr. Jay Zhang在中美两国围绕治疗产品创建过数家公司;Dr. Jim Lu也曾在美国FDA从事了十多年的侧重于细胞治疗的评审工作。公司核心团队由生物医药科技领域资深管理和研发人员组成,团队背景大多是海内外大型药企资深科学家,人均工业界深耕经验超过20年。

 

目前,星尘生物运营总部设在上海,同时在台北和德国雷根斯堡都设有研发分部,公司专注于创新型细胞免疫治疗产品的临床转化并致力于为癌症患者提供新一代的细胞治疗产品。动脉网(微信号:vcbeat)专访了星尘生物首席执行官Dr. Jay Zhang,为读者揭示新一代细胞治疗的策略将如何革新现有的细胞疗法。

 

1现有细胞疗法的痛点:高成本、繁工序与严重的细胞因子风暴

 

细胞治疗近几年发展越发火热,从CAR-T到TCR-T,科学家们依靠人类自身的免疫系统试图去攻克癌症。经过这几年的飞速发展,已有CAR-T疗法获批上市,不过这种“初出茅庐”的细胞免疫疗法也存在诸多亟待解决的临床问题。

 

最直观地看,诺华公司已上市的CAR-T疗法Kymriah定价47.5万美元一次治疗,如此“天价”让多少急性淋巴细胞白血病患者望而却步。价格只是其一,产品制备期间繁琐冗长的复杂工艺、病毒作为转染手段的使用,以及由CAR-T细胞疗法引起的细胞因子风暴等副作用也进一步限制了CAR-T细胞疗法的全面落地。

 

对于现有细胞疗法存在的这些痛点,赛道也衍生出一些新的应对策略,目前比较热门的方式是将自体CAR-T细胞改进为通用型CAR-T治疗,以此降低CAR-T细胞治疗的成本。不过这样的策略也带来了一定的潜在风险,可能会导致患者产生免疫排斥,而经过基因敲除避免免疫排斥后的通用型CAR-T细胞,其细胞攻击能力也有待商榷,存在一定的安全性隐患。另外目前方兴未艾的非病毒转染方法,是一个新的希望,但是需要临床数据来验证其安全性和有效性。

 

2直击痛点:揭开转座子面纱,非病毒方式2天完成T细胞感染

 

基于现有细胞疗法的诸多痛点,星尘生物采取了一种全新的策略手段去优化细胞免疫治疗,不仅可以将细胞治疗的成本大幅度降低,还能完美避免由细胞免疫治疗引发的CRS副作用。并且,星尘生物基于的该策略是已经经过三代的探索,并且已经初步积累了人体临床试验的安全性数据。搭建的产品管线已经进入临床试验阶段,后期会快速推进产品的产业化和最终落地。


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星尘GMP细胞生产工厂

 

“我们的特殊技术在于我们抛弃了传统上使用病毒感染T细胞制备‘CAR-T’的方式,而采取了一种非病毒感染的手段改造T细胞。”Dr. Jay Zhang告诉动脉网。

 

而Dr. Jay Zhang口中提及的“非病毒方式”其实是一种转座子系统的基因改造手段。转座子是一类DNA序列,它们能够在转座子酶的作用下被转移到基因组中其他片段上。此现象最早由美国著名细胞遗传学家Barbara McClintock发现,她也因此获得了1983年的诺贝尔医学奖。

 

转座子又被生动地称之为“跳跃基因”,为什么它会跳跃呢?Dr. Zhang解答了其中的缘由:“转座子背后有一种‘转座酶’,我们可以想像它是一只‘螃蟹’,在DNA上游走。当它看见一个喜欢的DNA片段时,就用螃蟹钳子把它剪下来,走到DNA其他位置上时,又把剪下来的片段塞上去。”转座子的这种跳跃属性让科学家发现了它的一个巨大应用前景——基因改造由此产生了一种革命性新基因编辑技术,因为是得益于转座子酶这种在动物界已经失活数千万年但是后期经过基因工程重建而复活的蛋白质,就像沉睡的美人被王子唤醒一般,所以科学家都形象的称之为睡美人(基因转染)技术。星尘生物拥有的这种技术,可以对T细胞进行“转座子感染”,以此替代病毒感染而快速有效地制备CAR-T细胞。

 

两者相较,以转座子方式感染的T细胞能够更加快速地在2天内完成制备,而以病毒感染的方法需要先对T细胞进行扩增,然后批量感染,整个流程需要在10天以上完成。而且星尘生物拥有的不是一般的转座子技术,而是经过数年时间特异优化并在人体临床试验上积累了多年的安全性数据,因此,星尘生物拥有的这个技术是目前最接近临床应用的。

 

3一石三鸟:CAR-T细胞体内扩增,避免CRS的同时增加定向杀伤力

 

快速完成CAR-T细胞制备,星尘生物的“转座子策略”能够将细胞工艺优化变得更加容易,从而降低细胞治疗的成本。

 

降低成本只是其一,转座子感染的CAR-T疗法还能完美的避免细胞因子风暴的副作用。Dr.  Zhang解释道:“我们不用大量增殖CAR-T细胞,只需要少量改装好的CAR-T回输回患者体内即可。我们给T细胞编辑特殊的指令,这些CAR-T细胞在体内会精准导向癌变细胞,并且激活记忆性T细胞。当CAR-T接触到肿瘤组织时,这些记忆T细胞会大量增殖成专门应对该癌种的T细胞,具备高识别率,对癌细胞进行攻击,并最终协同免疫系统对肿瘤进行清除。”

 

把这个过程可以生动地理解成:当城市出现“坏人团伙(肿瘤组织)”时,我们派遣高度识别坏人的一小支警察分队(CAR-T)进入团伙内部,并和坏人进行战斗,而且此类英勇作战的队员会快速复制扩增自己,让特警部队在现场得到大量倍增,从而更进一步提高战力,最终协同基层力量剿灭坏人。

 

这种方式不仅可以避免因过多“警察”进入“城市”造成“扰民”(CRS)的后果,还能够保证增殖的T细胞都是爱憎分明的“特警”。而传统的CAR-T疗法中,CAR-T细胞是已经在体外就已增殖过几代的“中年”细胞,回输回患者体内后不仅会面临难以持续扩增,还会面临杀伤力减弱等问题。


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星尘GMP细胞生产工厂

 

星尘生物的转座子策略优化了现有CAR-T疗法,可谓“一石三鸟”,不仅避免了传统细胞免疫治疗的副作用比如细胞因子风暴,还定向(而不是盲目)增强了CAR-T细胞的活力,还能够降低传统细胞疗法的研发成本,为肿瘤患者提供可负担的细胞免疫治疗产品,并为最终的产业化和商业化带来可能。

 

星尘生物已经于去年完成了由跨国风投等国际资本参投的A轮融资;公司近期也启动了新一轮B轮融资,计划募集资金数千万美元,融资所得主要用于支持星尘生物后续的临床试验和优质项目推进。就像星尘的聚集,形成星,形成我们。今天星尘生物TriArm召唤各路资源和人才,一起共赴美好的前程。

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