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B轮融资1亿美元,Icosavax携手IPD玩转病毒样颗粒技术,开发多条候选疫苗管线

作者:颜莎莎 2021-05-15 08:00

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你听说过天花吗?

你得过腮腺炎吗?

你经历过2002年的非典吗?

......


2011年,华纳影业以非典为灵感拍摄了一部名为《传染病》的电影。有一位网友这样点评它:“人类推到了一棵树,然后树上的蝙蝠飞进了猪圈,猪又被宰杀做成了佳肴,而厨子应邀与客人合影,于是SARS传遍了世界。”


时至今日,非典给人类带来的创伤和痛苦依旧难以忘怀。2020年的新冠病毒更是再一次的警醒人类:病毒的威胁永远存在。


在人类和病毒的斗争里,最有效且最成功的手段是什么?是疫苗。


无论是电影里,还是真实世界里,疫苗都是每一次传染病事件的终结者。随着科学技术的发展,越来越多针对传染病开发疫苗的公司出现在大众视野里。Icosavax就是其中之一。


2020年4月,Icosavax被《自然生物技术》评为“2019年学术界商业化的最佳科学”。该公司通过病毒样颗粒(VLPs)技术开发针对呼吸道合胞病毒(RSV)、人类偏肺病毒(HMPV)和新冠肺炎的疫苗。


近日,Icosavax宣布完成1亿美元的B轮融资。本轮融资由RA Capital Management领投,Janus Henderson Investors、Perceptive Advisors、Viking Global Investors、Cormorant Asset Management、Omega Funds和Surveyor Capital跟投。


Icosavax表示,此次融资资金将用来推进公司二价RSV和HMPV疫苗项目的发展。公司经过了初步临床研究,将继续评估SARS-CoV-2候选疫苗,然后进一步扩大公司的VLPs候选疫苗管线。


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Icosavax携手IPD,利用病毒样颗粒技术开发疫苗


Icosavax成立于2017年,总部位于美国西雅图。2019年10月,Icosavax完成5100万美元的A轮融资。参与A轮融资的公司包括Qiming Venture Partners USA、Adams Street Partners、Sanofi Ventures和Nano Dimension。


A轮融资所得资金主要用于推进IVX-121的临床研究。IVX-121是Icosavax公司的第一个RSV疫苗候选者。


Icosavax公司的技术核心源于华盛顿大学蛋白质设计研究所(IPD)。这一技术很好的解决了VLPs的构建和制造问题。VLPs是含有某种病毒一个或多个结构蛋白的空心颗粒。它没有病毒核酸,也不能自主复制,但在形态上与真正的病毒粒子相似,所以VLPs又被称为“伪病毒”。


与传统的可溶性抗原相比,VLPs能诱导更强、更持久的免疫反应。因为它不含病毒的遗传物质,要比减毒活疫苗和灭活疫苗更安全。Icosavax公司就是看中了VLPs在疫苗开发上展现出的这种特性和优势。


Icosavax的首席执行官Adam Simpson认为:“如果人体含有一种惰性的、安全的、具有重复结构的粒子,并且这种粒子看起来像病毒,那么我们的身体就像是有了一个‘报警器’。它可以提前发现病毒的存在。”


Adam拥有丰富的生命科学公司运营经验。在加入Icosavax之前,Adam在PVP Biologics担任首席执行官。PVP公司的研究内容是IPD的另一个分拆产品。Adam伴随了PVP公司从创建到出售的全过程。早些时候,Adam还担任过Cypher基因组学公司的总裁兼首席运营官。


基于VLPs,人们已经研制出许多的疫苗,比如默克公司的Gardasil(预防HPV)、默沙东的Recombivax HB(预防乙型肝炎)、GSK公司的Cervarix(预防HPV)和Engerix-B(预防乙型肝炎)等。


但是目前市场上,VLPs的应用还没有涉及到复杂的异种抗原,比如说RSV中的抗原。Adam说:"对此最大的挑战在于,如何设计粒子来呈现一种可制造和可扩展的抗原效果。"


为了解决这个问题,IPD开发出一项技术。他们将VLPs疫苗设计成由抗原和VLPs两部分“自行组装”的模式。IPD助理教授Neil King博士说:“我们可以将这项技术想象成一个黑白足球,足球代表VLPs,而抗原会附着在球身上,看起来就像是抗原从球的黑色部分里伸出来一样。”

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图源:Icosavax官网


在许多棘手的病毒中,Icosavax最终选择了呼吸道合胞病毒(RSV)。为什么会选择RSV?Adam表示:“每年因为RSV感染而死亡的人数高达16万,RSV疫苗刻不容缓。”


IVX-121疫苗,解决小朋友与老年人的RSV疾病

 

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图源:Icosavax官网

 

RSV是什么?


RSV是一种RNA病毒,属于副粘液病毒科。它是肺炎的触发因素,与季节性流感一样,免疫系统衰弱的人感染风险最大。


RSV是婴儿时期和儿童早期导致支气管炎和肺炎的主要原因,三岁前的小朋友几乎都会感染RSV。该病毒经空气飞沫和密切接触传播,普通人感染后通常只有轻微的症状,但对于新生儿、免疫功能低下的人和老年人来说,是非常严重的疾病。


在全球婴儿死亡原因排行榜中,RSV排名第二,仅次于疟疾。根据美国国家过敏和传染病研究所的数据统计,每年大约6 400万例感染者与RSV有关。


Adam说:"在美国,65岁及以上的老年人问题往往更为明显。在发展中国家,5岁以下儿童的死亡率非常高,约为10万人。”对于老年人来说,RSV可能是一种危及生命的呼吸道感染疾病,其严重程度与流感相当。


现目前还没有RSV疫苗可以用于疾病预防,市场上仅有一种FDA批准的RSV产品,即阿斯利康开发的抗体药物帕利珠单抗(Synagis)。这种药物(不是疫苗)在1998年获得FDA的批准,用于预防不足35周早产儿的先天性心脏病或肺部疾病。目前,Synagis并没有在国内上市。


Icosavax拥有国家卫生研究院NIH授予的RSV抗原许可权。Icosavax公司的第一款RSV疫苗名为IVX-121,它添加了NIH研发的融合前F抗原(DS-Cav1)。临床前研究表明,IVX-121比单独使用DS-Cav1抗原中和RSV的效果要10倍。


Adam说:"IVX-121的有效性与免疫系统如何感知外来威胁有关。当免疫系统发现病原体,IVX-121随之被激活,它会告诉免疫系统:病原体是糟糕的、有害的,快点去消灭它!"


Icosavax表示,IVX-121疫苗预计2021年进入临床试验。除了Icosavax,也有其他公司正在开发RSV疫苗,比如说位于旧金山南部的Meissa Vaccines,该公司利用他们专有的Attenu Block平台,通过合成生物学来生成RSV疫苗候选者。


IVX-411:更高免疫原性和更高疗效的新冠候选疫苗


除了IVX-121,Icosavax还推出了一款名为IVX-411的候选疫苗。这是Icosavax针对新冠病毒开发的一款疫苗。


Icosavax从华盛顿大学拿到了IVX-411在北美和欧洲地区的全球独家许可。华盛顿大学的研究人员发现,与基于可溶性S蛋白的新冠候选疫苗相比,IVX-411候选疫苗在小鼠体内产生的中和抗体要高出10倍。并且在疫苗剂量降低6倍的情况下依然如此。


数据还显示,免疫接种该疫苗后的B细胞反应强烈这意味着IVX-411或许能有持久的免疫反应。现有的一些最有效、最持久的疫苗,大多都是基于VLPs研发的,比如预防HPV和乙型肝炎的相关疫苗。


另外,当给非人灵长类动物注射IVX-411时,这种疫苗会产生针对刺突蛋白不同部位的中和抗体。这表示着当病毒发生变异时,IVX-411依然能够保护这些动物免受病毒变异株的侵害。


Icosavax已从比尔和梅琳达•盖茨基金会获得了1000万美元的资助,资金将用于支持公司的 COVID-19 疫苗计划。Icosavax计划将在年轻人和老年人中开展人体1期临床试验。另外,Open Philanthropy也提供了650万美元,用来支持Icosavax公司疫苗平台技术和COVID-19疫苗候选者的发展。


Icosavax的这款IVX-411疫苗主要针对老年人和有严重基础疾病的易感人群。在美国,65岁以上的成年人占COVID-19死亡总数的75%。与年轻人相比,目前市场上使用的疫苗对老年人的免疫力和有效性都相对较低。


Icosavax认为,对于老年人而言,他们需要更高免疫原性和更高疗效的新型疫苗。


由6位科学家组成的科学顾问委员会


在开发疫苗候选管道的同时,Icosavax还创立了科学顾问委员会(SAB),邀请了许多经验丰富的科学家。SAB的主要成员包含以下6位:Neil King、David Baker、Ralf Clemens、Christian Mandl、Jean-Paul Prieels和Barney S. Graham。


Neil King博士是Icosavax的创始人之一。他SAB的主席,也是华盛顿大学生物化学系和IPD的助理教授。King博士曾获得2018年安进青年研究员奖。博士后期间,他开发出一种通用计算方法,可以用来设计原子级精度的自组装蛋白质。


David Baker博士是Icosavax的创始人之一。他是IPD的所长、华盛顿大学医学院生物化学教授和霍华德·休斯医学研究所(HHMI)的研究员。David博士是一位专注于蛋白质设计的科学家,他领导研究团队开发出一款名为Rosetta的计算软件。该软件利用生物大分子结构及其相互作用来进行预测模拟和分子设计,在世界各地的学校、科研院所和公司里被广泛使用,享有非常高的声誉。


Ralf Clemens博士是Icosavax的顾问。他是领先的疫苗学专家,曾在武田、诺华和葛兰素史克担任高级副总裁和全球疫苗开发负责人。Ralf博士在疫苗开发方面拥有超过30年的经验,参与过25种不同疫苗的研发。他在疫苗、免疫和热带医学领域发表了170多篇出版物和250多篇演讲。


Christian Mandl博士是分子和临床病毒学方面的专家。他曾在诺华任职,担任疫苗临床开发全球主管,带领 300 多名临床研究人员开发病毒和细菌疫苗。


Jean-Paul Prieels博士曾担任葛兰素史克生物制品公司的高级研发副总裁。他曾协助开发出好几种市售疫苗,针对轮状病毒、HPV和肺炎球菌结合物等。他还是新加坡生物处理技术研究所、CureVac、Imcyse和Vaximm科学咨询委员会的成员。


Barney S. Graham博士是DS-Cav1的发明者。他是一名免疫学家、病毒学家和临床试验医生。Graham博士是美国疫苗研究中心(VRC)的创始研究员之一,主要负责监督VRC候选疫苗产品的开发。

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